120 jaar België-Korea: een voorspoedige vriendschap


Gepubliceerd op 14 januari 2022
 

Zwevende paraplu’s met ‘Magritteluchten’ sierden de binnentuin van het Belgium Festival in Seoul.
Zwevende paraplu’s met ‘Magritteluchten’ sierden de binnentuin van het Belgium Festival in Seoul. © Ambabel Seoul
 

Onze ambassade in Seoul organiseerde tal van activiteiten om 120 jaar vriendschappelijke relaties met Korea te vieren. Kers op de taart: een heus Belgium Festival in hartje Seoul waar 2000 bezoekers van smulden. De relaties tussen België en Korea zijn hechter dan ooit.

Jaarlijks zijn er altijd wel enkele verjaardagen te vieren van de diplomatieke betrekkingen tussen België en een ander land. Zo’n rond getal vormt een ideale gelegenheid voor onze ambassade of consulaat ter plekke om allerlei evenementen te organiseren. Dat verhoogt de zichtbaarheid van ons land en komt niet alleen ten goede aan onze economie, maar ook aan onze politieke samenwerking en onze culturele en vriendschapsrelaties.
 

Het vriendschapsverdrag uit 1901.
Het vriendschapsverdrag uit 1901.. 
© FOD BZ/SPF AE
 

Van ontwikkelingsland tot 10de grootste economie ter wereld

Zo vierden we in 2021 120 jaar diplomatieke betrekkingen met Korea. België sloot inderdaad al in 1901, onder Leopold II, een vriendschapsverdrag af met het land. Jammer genoeg was onze legatie – de aanwezigheid van een Belgische gezant – een kort leven beschoren. De Russisch-Japanse oorlog in 1904/1905 gooide immers roet in het eten. Japan bevocht tsaristisch Rusland omdat ze beiden hun invloedssfeer wilden uitbreiden tot Korea. Onder Japanse druk sloot de Belgische missie zijn deuren in 1918.

Maar daarmee kwam geen einde aan de vriendschap tussen beide landen. Van 1951 tot 1953 vochten ruim 3000 Belgische vrijwilligers mee onder VN-vlag in de Koreaanse oorlog die leidde tot een opsplitsing in Noord en Zuid. Uiteindelijk heropende ons land in 1970 een ambassade in hoofdstad Seoul. Het ondersteunde ook Zuid-Korea in zijn ontwikkeling naar een welvarend land. Op dit moment is het al de 10de grootste economie ter wereld!
 

Zin in een kopje Marcolini-chocolademelk? Of toch liever een wafel?
Zin in een kopje Marcolini-chocolademelk? Of toch liever een wafel? 
© Ambabel Seoul
 

Groeiende wederzijdse bekendheid

Diverse Belgische bedrijven zijn actief in Zuid-Korea. Denk onder meer aan Solvay (chemie), Umicore (batterijen) en AB Inbev (bier), maar ook Puratos (chocolade), GSK (pharma), Cockerill (energie en defensie) en Bekaert (staaldraad). Koreaanse kinderen en jongeren groeien op met de avonturen van Kuifje en de surrealistische wereld van Magritte. België is voor Koreanen een land van bier, wafels en chocolade, jawel, maar ook van voetbal, historische steden en hightechbedrijven.

Omgekeerd zijn Koreaanse films en K-pop best populair in België. Het Koreaans Cultureel Centrum in Brussel trekt heel wat volk en laat toe dat Koreaanse en Belgische kunstenaars meer samenwerken. Koreaanse bedrijven als Hyundai (auto’s) en Daemo (hydraulische hulpstukken) hebben vestigingen in ons land. In 2020 voerde België voor 1,8 miljard euro goederen uit naar Zuid-Korea, terwijl het voor 2,4 miljard euro invoerde. In beide richtingen gaat het vooral over chemische producten en machines.

Ook de academische samenwerking wordt intenser. Getuige daarvan een campus van de Universiteit Gent in Zuid-Korea, met focus op milieu- en voedingstechnologie en moleculaire biotechnologie. Solvay op zijn beurt beschikt over een onderzoekscentrum op de campus van de Ewha-universiteit in Seoel. Beide landen sloten ook een akkoord over een ‘werkvakantie’. Jaarlijks kunnen tot 200 jongeren een jaar in het ander land verblijven en daar werken. Dat schept banden en kan ook het toerisme stimuleren.

Bovendien delen beide landen waarden als democratie, internationale samenwerking en vrije handel. De covidcrisis illustreert de complementariteit van de economische relatie tussen de 2 landen op biomedisch gebied. België produceert het Pfizervaccin - een van de door de Koreaanse autoriteiten erkende vaccins - en heeft altijd de export ervan naar Korea toegestaan. Korea van zijn kant exporteerde verschillende producten naar België die nodig waren voor de productie van vaccins alsook de onmisbare spuiten voor de vaccinatiecampagne. En toen er in België een tekort was aan mondmaskers aan het begin van de coronapandemie, schonk Zuid-Korea mondmaskers aan de Belgische veteranen van de Koreaanse oorlog en hun families.
 

De Belgische tweesterrenchef Sang Hoon Degeimbre (rechts) met Belgische frietjes.
De Belgische tweesterrenchef Sang Hoon Degeimbre (rechts) met Belgische frietjes. 
© Ambabel Seoul
 

Een op en top Belgisch festival

Genoeg redenen voor onze Belgische ambassade in Seoul om deze 120ste verjaardag met beide handen aan te grijpen! De coronapandemie zette een pad in de korf, maar toch kan dit jubileumjaar een succes genoemd worden. Ondanks alles konden er talloze activiteiten doorgaan waaronder webinars over groene waterstof en offshore windenergie, en online colleges door Belgische profs over bijvoorbeeld stadswatervoorziening, een klimaatneutrale samenleving en gebruik van storytelling bij sensibilisering. Maar evengoed een kortfilmfestival en een Belgische voedingsbeurs.

De viering culmineerde in een heus Belgium Festival dat van 21 tot 24 oktober plaatsvond in een cultureel centrum in hartje Seoul. Onder strikte covidmaatregelen bezochten 2000 mensen het festival, terwijl er via sociale media 250.000 personen bereikt werden.

Bezoekers konden Belgische bieren proeven en genieten van een kopje chocolademelk met chocolade van Pierre Marcolini en van Belgische hapjes bereid door Sang Hoon Degeimbre, een Belgische kok met twee Michelinsterren van Koreaanse afkomst. Er werd Belgische mode tentoongesteld en ook strips ontbraken niet. Le Chat van Philippe Geluck was trouwens de mascotte van het festival.

Verder een expo van 6 Brusselse artiesten. Belgische muziek vulde de ruimtes. Ze werd gedraaid door Belgische DJ’s die zich in Zuid-Korea hebben gevestigd. Elke dag kon een bezoeker een diamant winnen... Kortom, een festival met voor elk wat wils dat ook weerklank vond in de plaatselijke pers. Er werden ook 200 belangrijke zakelijke contacten op uitgenodigd.
 

Veel interesse voor de expo op het Belgium Festival.
Veel interesse voor de expo op het Belgium Festival. 
© Ambabel Seoul
 

Hechtere vriendschapsbanden

Het festival kon genieten van de steun van onder andere een aantal Belgische bedrijven die in Zuid-Korea actief zijn, maar ook van Brussels International en van Wallonie Bruxelles International. Daarnaast stelde het Korea Tourism College 40 vrijwilligers ter beschikking die het festival mee in goede banen hielpen leiden.

Onze ambassade in Seoul blikt in elk geval tevreden terug op het jubileumjaar. Het Belgium Festival verliep in een zeer gemoedelijke sfeer en haalde de vriendschapsbanden aan. België en Korea willen in de komende jaren nog meer naar elkaar toe groeien. De festiviteiten van dit jubileumjaar legden daar alvast een stevige basis voor.